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Des astrophysiciens découvrent des planètes en dehors de la Voie lactée grâce à la microlentille

Des astrophysiciens découvrent des planètes en dehors de la Voie lactée grâce à la microlentille


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La lentille gravitationnelle déforme la lumière d'une galaxie bleue lointaine pour s'enrouler autour de la galaxie rouge lumineuse ESA / Hubble et NASA via Wikipedia

Pour la première fois dans l'histoire, des chercheurs ont découvert et identifié des planètes dans d'autres galaxies.

Une équipe de chercheurs de l'Université de l'Oklahoma a fait la découverte au-delà de la Voie lactée. Dirigée par Xinyu Dai, professeur de physique et d'astronomie à l'OU, et chercheur postdoctoral Eduardo Guerras, l'équipe a fait une découverte grâce à une technique populaire appelée microlentille. Cela leur a permis d'agrandir les images de trillions de planètes à plus de 3,8 milliards d'années-lumière de la Terre.

"C'est un exemple de la puissance des techniques d'analyse de microlentilles extragalactiques. Cette galaxie est située à 3,8 milliards d'années-lumière, et il n'y a pas la moindre chance d'observer ces planètes directement, même pas avec le meilleur télescope que l'on puisse imaginez dans un scénario de science-fiction », a déclaré Guerras. "Cependant, nous sommes capables de les étudier, de dévoiler leur présence et même d'avoir une idée de leurs masses. C'est une science très cool."

Il y a eu un certain nombre d'autres découvertes planétaires faites en utilisant la microlentille, mais ces découvertes sont souvent confinées à la Voie lactée. Par exemple, en mai 2017, une équipe d'astronomes sud-coréenne a découvert une étoile binaire composée en fait de deux étoiles naines brunes. Ce n'était que le troisième binaire détecté à l'aide de la microlentille, ce qui a permis aux chercheurs d'étudier des objets qui émettaient peu ou pas de lumière du tout.

En bref, la microlentille utilise la lumière d'une source d'arrière-plan pliée par le champ gravitationnel d'une lentille de premier plan afin de créer des images plus lumineuses. La microlentille exploite également la théorie générale de la relativité d'Einstein. Il a mentionné que lorsque la lumière d'une étoile se rapproche d'une autre étoile sur son chemin vers un observateur lié à la Terre, la gravité de l'étoile du milieu plie les rayons lumineux. Cela donne l'illusion que les deux étoiles sont en fait plus éloignées qu'elles ne le sont naturellement.

Cependant, les chercheurs basés dans l'Oklahoma ont constaté que l'effet gravitationnel d'objets plus petits peut créer un grossissement plus important. Cela conduit à des signatures qui peuvent ensuite être modélisées et appliquées à d'autres galaxies. Afin de faire la découverte, les chercheurs de l'OU ont utilisé l'observatoire Chandra X-ray de la NASA au Smithsonian Astrophysical Observatory. Ils ont ensuite conçu les modèles de microlentilles au centre de calcul intensif de l'UO pour l'éducation et la recherche.

Et, comme Phys.org l'a souligné dans sa couverture de la découverte, "jusqu'à cette étude, il n'y avait aucune preuve de planètes dans d'autres galaxies."

"Nous sommes très enthousiastes à propos de cette découverte. C'est la première fois que quelqu'un découvre des planètes en dehors de notre galaxie", a fait écho Dai dans un communiqué de presse. "Ces petites planètes sont le meilleur candidat pour la signature que nous avons observée dans cette étude en utilisant la technique de microlentilles. Nous avons analysé la haute fréquence de la signature en modélisant les données pour déterminer la masse."

L'article peut être trouvé dans son intégralité dans le dernier numéro de la revue Lettres du journal astrophysique.


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